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Sonda revela rastros de vida en Marte

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• Imagen de la Órbita de Reconocimiento de Marte facilitada por la Agencia Espacial estadounidense (NASA). NASA

  • Informes de la NASA
  • A casi cuatro años de misión, la MRO cuenta con 35 horas de videos sobre el Planeta Rojo

WASHINGTON, ESTADOS UNIDOS.- La Agencia Espacial Estadounidense para el Espacio (NASA, en inglés) comprobó que en Marte hubo rastros de agua y de vida, gracias a la información recabada por la sonda Órbita de Reconocimiento de Marte (MRO), que está por cumplir cuatro años en el aquel planeta.

La MRO (en inglés) logró recabar más de 35 horas de videos de alta definición del planeta rojo, almacenados en 100 terabytes (100 mil gigabytes), es decir, tres veces más datos que todos los reunidos en todas las misiones espaciales más allá de la órbita terrestre.

El archivo contiene videos de alta definición. “La datos de los seis instrumentos de la nave nos han dado una comprensión mucho más profunda de la diversidad de ambientes en Marte hoy y cómo han cambiado con el tiempo”, dijo Rich Zurek del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, en inglés) de California, Estados Unidos.

Las principales conclusiones de estos casi cuatro años, son el descubrimiento de grandes masas de agua en las latitudes medias del planeta, así como los diversos ambientes hidrográficos en la superficie del planeta, algunos ácidos y otros alcalinos, lo que aumentaría la posibilidad de que existan lugares que podrían revelar la evidencia de vida.

El MRO cuenta con una antena de tres metros de diámetro que transmite hasta seis megabytes por segundo de información a la Tierra. Además tiene tres cámaras, un espectrómetro para identificar minerales y un radar.

De acuerdo con la NASA, la información recabada por la sonda es algo que no se hubiera imaginado hace sólo una generación atrás.

“Lo que es más impresionante de todos esos datos no es sólo la cantidad, sino la calidad con la que nos informan acerca de nuestro vecino”. El científico dijo que los datos proporcionados por los seis instrumentos han proporcionado un mayor conocimiento de los diversos ambientes de Marte y de cómo han cambiado con el tiempo.

Detectan depósito de hielo

El martes pasado, la NASA anunció que la sonda que orbita al planeta rojo había descubierto espesas masas de hielo bajo la superficie en las latitudes medias de la región Norte de Marte.

Según un comunicado del JPL, esos depósitos de hielo se extienden a través de cientos de kilómetros en la región llamada Deuteronilus Mensae, entre el ecuador y el Polo Norte marcianos.

El radar de la MRO ha tenido más de 250 observaciones de la zona de estudio, que es aproximadamente del tamaño de California.

“No se trata de características aisladas. En esta zona el radar (de la MRO) está detectando hielo subterráneo en muchos lugares”, indicó Jeffrey Plaut, otro científico del JPL, a la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria que se realiza en Houston.

“La hipótesis es toda el área estaba cubierta con una capa de hielo durante un período de clima diferente, y cuando el clima se secó, estos depósitos se mantuvieron sólo en los que había sido cubierta por una capa de protección de los restos de hielo de la atmósfera”.



Rompe récord tecnológico

La Órbita de Reconocimiento de Marte partió desde el Centro Espacial “Kennedy” de la Florida hacia el planeta rojo el 12 de agosto de 2005, y siete meses después, el 10 de marzo de 2006, entró en la órbita marciana.

Fue así como la sonda rompió un récord tecnológico tras cuatro años en el espacio.
La primera fase de la misión concluyó en 2008 cuando la MRO detectó la presencia de agua, clave para determinar si hubo vida en el planeta, ya que desde el más pequeño microbio hasta los organismos más complejos requieren del vital líquido para subsistir.

Determinó que en la superficie marciana existieron diversos ambientes hidrográficos, algunos ácidos y otros alcalinos, lo que aumentaría la posibilidad de que existan lugares que podrían revelar la evidencia de vida, si es que alguna vez la hubo.

La misión tiene cuatro metas: la primera fue determinar si existió vida en Marte (la presencia de agua indica que sí); la segunda, conocer las características del clima; la tercera, saber las características geológicas y la última, y que tanto se ha debatido, la posibilidad de explorar el planeta.


Contra radiación letal Campo magnético de la Tierra tiene tres mil 500 años
WASHINGTON, E.U.-
El campo magnético de la Tierra, que protege al planeta de la radiación y los vientos solares, se formó hace tres mil 450 millones de años, reveló un estudio publicado por la revista “Science”.

Según un grupo internacional de científicos, el descubrimiento sugiere que ese campo magnético antecedió a la aparición de actividad biológica en el planeta.

Además, según los investigadores, el campo magnético no era tan potente como ahora y su debilidad, así como el embate de partículas de energía procedentes del Sol, probablemente redujo la existencia de agua en la atmósfera del planeta.

Con una magnetósfera débil y un Sol que rotaba rápidamente, es probable que la Tierra recibiera en un día cualquiera casi tantos protones como los que embisten el planeta durante las tormentas solares más intensas, señaló John Tarduno, geofísico de la Universidad de Rochester. “Eso significa que las partículas que fluían desde el Sol tenían muchas más probabilidades de llegar a la Tierra”.

La pérdida de hidrógeno involucró la pérdida de agua, lo que significa que en los primeros años del planeta había mucho menos de ese líquido.

Para llegar a esas conclusiones, Tarduno y científicos de la Universidad de KwaZulu-Natal, en Sudáfrica, analizaron cristales de silicato con una antigüedad de más de tres mil millones de años que registraron en su estructura la formación del campo magnético terrestre.

Para Tarduno, la magnetosfera protegió a la Tierra de los vientos solares que pueden eliminar la atmósfera y bañar al planeta con una radiación letal.



Guardar las serpentinas

Los medios celebran la nueva confirmación de vida en el pasado marciano. ¿Pero, en verdad es hora de sacar las serpentinas?

Pocas cosas son tan anunciadas como la segunda venida de Cristo o el hallazgo de vida en Marte. Tan sólo esta semana un importante diario nacional da luz a la feliz noticia, no del regreso de Jesús, sino de vida en el mundo rojo. ¿Pero es cierto? Y de serlo, ¿por qué tal evento habría de ser tan especial? Para comprender esto debe, primeramente, servirse un vaso con agua.

El agua líquida contenida en un vaso con agua existe sólo en un lugar en todo el universo conocido, en un pequeño planeta cubierto en dos terceras partes por esa sustancia. Y así ocurre también en nuestro cuerpo, porque la vida se inició en el mar y, hasta la fecha, muchos procesos vitales requieren de un medio emparentado a donde surgió la vida hace cuatro mil millones de años.

Gracias a misiones como el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA, sabemos que en la misma época en que brotaba la vida en la Tierra, Marte poseía probablemente condiciones climáticas tremendamente similares a las de su vecino, incluyendo al agua líquida. Esta semana el MRO lleva el juego a un nuevo nivel, cuando revela masas de hielo sepultadas en lugares donde no se tenía conocimiento que pudieran existir: bajo la superficie de latitudes medias al norte de Marte.

“La hipótesis, es que toda el área estuvo cubierta con una capa de hielo durante diferentes periodos climáticos, y cuando éste se secó, los depósitos de hielo permanecieron cubiertos por tan sólo un manto de polvo, protegiéndolo de la atmósfera”, señaló Jeffrey Plaut, investigador del JPL de la NASA en un comunicado de prensa.

Tales depósitos se extienden por centenares de kilómetros en una región entre el ecuador y el Polo Norte marcianos, a la que se conoce como Deuteronilus Mensae.

“No se trata de características aisladas. En esta zona, el radar (de MRO) está detectando hielo subterráneo en muchos lugares”, insiste Plaut, quien ha anunciado el descubrimiento en la Conferencia de Ciencia Lunar y Planetaria realizándose en las cercanías de Houston.

Así pues, ¡lástima! No se trata de vida en Marte. Es, sin embargo, un avance más en la trepidante novela revelando los secretos de este planeta. La planeación de futuras misiones al mundo rojo seguro encarnarán las consecuencias inmediatas de este descubrimiento, en particular en el envío de perforadoras para explorar las capas enterradas de hielo, fundamentales en la comprensión del drama ocurrido en un mundo tan similar al nuestro, convertido ahora en un inhóspito yermo polar.

José J. Langarica H./periodista

CRÉDITOS:

EL INFORMADOR / VICE
Mar-05 06:07 hrs

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